Sapa – Tam Coc, Day 4: O Quy Ho Mountain Pass (Lao Cai)

It was raining in the morning which prevented us from going outside early as we expected. However, we were lucky that the rain stopped around 9 AM. We headed out to rent 2 motorbikes at a nearby hotel, then straight to the Ô Quý Hồ peak.

We passed “Thác Bạc” (Silver Waterfall) but then we didn’t stop long because all the beauty could be seen from outside. I heard that “Thác Tình Yêu” (Love Waterfall) was more beautiful, but someone didn’t stop on the way to the peak. So we reached the peak at around 10 AM. We took so many photos here because my lil bro always wanted to reach the top of the highest place of Vietnam where a bike is accessible, of course.

We went back to “Thác Bạc” for a salmon lunch. The price was quite okay, and we had a square meal with 3 dishes (salad, roast an hotpot) of 1.5 kgs of salmon.

Following a local or tourist advice, we went back to “Thác Tình Yêu” (Love Waterfall) for sightseeing. Someone opted out as he was too full to walk. The 3 of us (my siblings and I) could only walk to “Suối Vàng” (Golden Stream) because we were afraid of a possible rain.

We went back to Quoc Thai Inn, checked out then walked back to Auberge Dang Trung Hotel for dinner. We caught the coach there to the Lao Cai train station.

We did nothing while on board the train tonight. We silently went to sleep early.

Continue ReadingSapa – Tam Coc, Day 4: O Quy Ho Mountain Pass (Lao Cai)

Sapa – Tam Coc, Day 3: Cat Cat Village (Sapa)

We had breakfast and checked out of the hotel. The trek to Cát Cát Village started at 9:30 AM. The village was quite far from the center of Sapa as we leisurely walked for about 45 minutes to reach the place where the guide had to buy tickets. Around 11 AM, we reached the waterfall after passing through many ethnic display and sale points. I loved the place though it was fully exploited for the benefits of tourists. I was standing very close to the famous rice terraces of the Northwest.

It was blacked out in the morning, and when we were back, there was no electricity. I asked the hotel owner and he said it would be back around 4 PM. What a town!

At noon, we had lunch and then left Auberge Dang Trung Hotel for Quoc Thai Inn. I called it motel because it seemed you could bring your bike or even a car. But I wasn’t so sure. We took a rest.

In the late afternoon, we went out to visit the Sapa market and shopped a bit. Then we went to the Hàm Rồng Mountain area for a barbecue dinner. As there was another black out when we finished the meal, we went to a cafe called T-Bone Steak House which has a balcony overlooking the Cầu Mây Street. A very relaxing time for us all!
Then we went back to sleep early as we expected to wake up early for the Ô Quý Hồ Mountain Pass the next morning.

Continue ReadingSapa – Tam Coc, Day 3: Cat Cat Village (Sapa)

Sapa – Tam Coc, Day 2: Ham Rong Mountain And The Sapa Stone Church

Around 5:30 AM, we reached the Lao Cai train station. Even though there’s a person to pick us up, we had to wait for about an hour for the coach to Sapa to depart (maybe because the hotel needed to pick up passengers for another train which left later than ours).

We checked in and had breakfast at Auberge Dang Trung Hotel (I loved their crepes) then hiked the Ham Rong Mountain near the hotel around 9 AM. Turned out the walking made us very tired, especially on a sunny day like this. Some steps were quite steep, so we only made it to the top around 11 AM (with many stops on several places below to take photos).

Around noon, we went back and had lunch at the hotel. It was quite a square meal with white rice and many dishes.

Because my siblings wanted to take a nap and it was quite cold in the hotel rooms (due to the natural air conditioning system :P), we could only leave the hotel around 4 PM also. We visited the Sapa stone church then went back to the hotel for dinner.

Around 10 PM, we went out for some foot massage, and then headed back to the hotel to sleep. I needed to use some foot massage for my aching legs, but it didn’t work out well enough.

Continue ReadingSapa – Tam Coc, Day 2: Ham Rong Mountain And The Sapa Stone Church

Sapa – Tam Coc, Day 1: Hanoi To Sapa

Because the VietJetAir plane to Hanoi was delayed several hours, we landed at Noi Bai airport quite early in the morning. We only reached the Hanoi Sports Hotel around 3 AM. We were all too tired and went to sleep right away.

The alarm woke me up around 7 AM. We headed downstairs for breakfast. Around 9 AM, we walked to the Sword Lake. After visiting around for a while, we took the electric car for a 35-minute trip around center districts (should have picked option no. 1 around the Old Quarter instead).

We checked out the hotel and wheeled our baggage to the Highlands Coffee near the lake. We had lunch and spent almost the afternoon there. It was quite sunny outside.

Then around 4 PM, we wheeled out baggage to the Hanoi railway station. The streets were so terrible for walking that we all sweated out a lot (should have taken the taxi instead). So we decided to rent a room for taking shower before we got on the train. There we called KFC for dinner. (The chicken had a lot of fat and tasted worse than in Saigon).

We checked out of the hotel and went to the station on time to take the 8:30 PM overnight train to Lao Cai. We spent the evening playing cards. Often I was lost, but today I won. So lucky! Then we called it a night around 11 PM and went to sleep. (We booked a 4-berth cabin with soft sleepers so we felt quite comfortable.)

Continue ReadingSapa – Tam Coc, Day 1: Hanoi To Sapa

Con Dao, Day 3: Way Back Home

We had a buffet breakfast like Day 2 in the restaurant at 7:30 AM, then headed back to the hotel room to collect stuff and check out of the hotel at 9:00 AM.

We waited there for the plane for 1.5 hours. The plane looked newer than the other one we took to Con Dao islands. We reached Tan Son Nhat airport at noon.

The Con Dao trip ended here.

Continue ReadingCon Dao, Day 3: Way Back Home

Con Dao, Day 2: Hang Duong Cemetery And Prisons

We had a buffet breakfast in the resort restaurant at 7 AM. At 8 AM, we went to the Hang Duong cemetery, had an official ceremony then visited Vo Thi Sau’s grave. When we came to Le Hong Phong’s, it rained heavily and we had to run out. It was still raining when we visited An Son Temple. We postponed the tiger cases till the afternoon.

There was sunshine in the afternoon after all. Eve felt headache so she didn’t go with us. I sticked to her friend Binh coz he was kinda the only one I felt acquainted with. We went to Phu Tuong prison (Bagne 3 +) to see tiger cages French style. Then we passed the shooting range where they shot Vo Thi Sau and left at Phu Tho prison (Bagne 3) gate.

We then visited the tiger cases American style at Phu Binh prison (Bagne 7), Vestige of Skull and Ham Phan Bo in Cow Cage Isolated Area, then Ma Thien Lanh Bridge. The last site of the Con Dao trip we went to see was the Ben Dam port.

Today’s sites, especially the tiger cases left a special impact on everybody.

I tried to connect iPhone with my Dell netbook which runs on Ubuntu but failed. I went to sleep kinda early tonight coz the long day out wore me out.

Continue ReadingCon Dao, Day 2: Hang Duong Cemetery And Prisons

Con Dao, Day 1: The Museum And Wharf 914

Today I got up early to go to the airport to catch the flight to Con Dao archipelago.

We departed Tan Son Nhat airport 30 mins later than expected. After 45 mins, we reached Con Son (Co Ong) airport and then the hotel around noon. The landing was a lil bit like a nightmare. I was so scared that I didn’t feel nauseous.

At 2 PM, it was raining a lot and I thought we had to cancel the visit to near spots. But luckily, the rain stopped. We walked to the museum nearby and listened to the Con Dao geographical and historical stories for half an hour. A few more walks led us to Wharf 914.

We left the wharf for Phu Hai prison (known as Bagne 1 for French people). We couldn’t see Phu Son prison (Bagne 2) because it was late.

We went to the beach in front of the resort for the evening swim. The beach here is more beautiful than in Vung Tau.

After dinner, we went for a karaoke section.

Continue ReadingCon Dao, Day 1: The Museum And Wharf 914

Mùa Hè 1995 Của Tôi

Lâu lắm rồi tôi không viết văn. Chính xác là 8 năm có lẻ, từ cái đợt thi vào đại học năm 2000. Trời, nhìn lại thấy 8 năm trôi qua nhanh quá. Giờ tự dưng muốn viết văn nhưng từ ngữ bay biến đâu cả. Trong một ngày nóng nực thế này, tôi muốn viết về mùa hè của tôi. Viết thể loại nào bây giờ nhỉ. Phân tích, chứng minh gì gì đó thì không đúng, thôi cứ tạm gọi nó là miêu tả vậy.

MÙA HÈ 1995 CỦA TÔI

Khi còn nhỏ, mùa hè là mùa tôi thích nhất trong 4 mùa của năm (cứ giả sử như là chúng ta có đầy đủ xuân hạ thu đông đi vậy nhé!) Tôi thường thích thú như điên khi mùa hè đến, vì nó đồng nghĩa với một năm học nhọc nhằn đã trôi qua, và tôi sẽ có 3 tháng nghỉ ngơi trước khi mùa thu đến. Tôi ghét mùa thu lắm vì chẳng có “cây cơm nguội vàng, cây bàng lá đỏ” gì cả, mà chỉ thấy tựu trường. Tôi vốn không thích đi học mà.

Mùa hè của tôi chấm dứt từ năm tôi học lớp 10 cơ, chứ không phải từ lúc bắt đầu đi làm đâu. Vì tôi đỗ vào lớp chuyên nên mùa hè là mùa học thêm bắt buộc. Chán thế đấy!

Mùa hè ở thành phố chẳng có gì đặc biệt, ngoài việc là cả 4 anh em chúng tôi đều ở nhà, nên các trò chơi tập thể được phát huy tối đa. Hầu hết là các trò vận động như là bóng đá, cầu lông, bóng bàn, ném cầu, đá cầu… nhưng cũng có một số trò chơi trí tuệ như là cờ vua, cờ tướng, domino, đánh bài… Tất cả đều diễn ra ở trong căn phòng ngoài chật hẹp 30m2 gì đó của căn hộ nơi chúng tôi ở, hoặc thỉnh thoảng chúng tôi chơi ở ngoài hành lang.

Thích nhất là mùa hè ở quê. Thanh Hóa lúc đó nghèo rớt mồng tơi, nhưng đối với một con bé 12 13 tuổi suốt ngày ở thành phố thì về quê tít mãi miền Bắc xa xôi là một sự kiện trọng đại mà tôi rất háo hức mong chờ. Đó là lần thứ hai tôi về quê, lần đầu tiên tôi 4 5 tuổi gì đó nên tôi chẳng nhớ gì hết.

Lần đó tôi về với chị sinh đôi và bố. Bố chăm sóc con gái rất chu đáo nên đi với bố là thích nhất. Đi tàu 2 ngày 2 đêm mới đến nơi. Dọc đường tôi thích mê ngắm nhìn những ruộng lúa, vườn cây, trâu bò, làng mạc, sông hồ, cầu bến. Chúng tôi rất thích mỗi khi tàu dừng ở mỗi ga. Dù bố không mua gì cả nhưng tôi thích nhìn xem ở ga đó người ta bán đặc sản gì của vùng miền đó.

Về đến quê chúng tôi ở nhà ông bà nội. Năm đó bà ngoài 80 ông cũng gần 80 rồi, nhưng ông bà vẫn còn mạnh khỏe lắm. Trong nhà ông bà nuôi 1 con chó mực, đằng sau bếp ông bà còn nuôi heo nữa. Trước nhà ông bà có một khoảnh sân thì lại nuôi gà. Vườn cây trước sân trồng đủ loại trái cây. Đằng trước cổng nhà là ao cá. Bên phải gian nhà chính thì có 1 cái giếng nước. Kế bên giếng nước ông bà trồng một giàn mướp và bí ngô. Một ngôi nhà thật tuyệt vời. Nhà bác tôi ở gần đó cũng gần tuyệt vời như thế. Có điều nhà bác làm ruộng, chứ không làm VAC như ông bà tôi.

Tôi không nhớ chính xác chúng tôi ở bên nhà nội bao nhiêu ngày nữa. Tờ lịch trên tường chỉ nói đó là tháng 6, còn tôi không biết chính xác hôm đó là thứ mấy, hay lúc đó là mấy giờ.

Ông bà thường thức dậy rất sớm. Và bà đi chợ mãi đầu làng mới quay về đánh thức chúng tôi dậy. Ăn sáng xong chúng tôi sang nhà bác phụ các chị họ dùng liềm trải rơm ra đường làng phơi cho thật khô để dùng nhóm bếp. Chúng tôi còn lấy bồ cào gỗ giống của Trư Bát Giới cào lúa ra khắp sân phơi cho khô nữa. Rồi chúng tôi về nhà bà. Trên đường về nhà chúng tôi gặp anh họ đang cưỡi con trâu hay con bò gì đó đi làm đồng về. Chúng tôi đứng thán phục một lúc mới về. Lúc đó bố tôi mới nói là 7h sáng.

Tôi thích sáng sớm thiệt sớm ngóng chú bán kem đi qua ngõ nhà ông bà. Bố tôi mua cả đống kem cây để chúng tôi ăn thay uống nước vì trà nhân trần khó uống lắm, dù chúng làm mát người. Kem ở quê rẻ ơi là rẻ, ngọt lịm nữa, nhưng dĩ nhiên không ngon lắm. Nhưng con nít mà, chỉ cần là “cà rem” thì thích lắm rồi.

Tôi còn nhớ tôi thích ra bờ ao nhìn bà cho cá ăn hay là bố lội ao bắt cá. Tôi cũng gan lắm bước mấy bậc ra tận bờ ao khua tay khua chân xuống nước nghịch ngợm với lũ cá. Món ăn thường ngày của chúng tôi là canh chua cá nấu với mẻ. Bố tôi suốt ngày câu cá nên bà thường hay kho và nấu canh, cùng với rau lấy trong vườn nhà. Tôi rất thích ra hè hái chanh và ngắt ớt để bà làm nước mắm. Trái cây tráng miệng cũng ngắt trong vườn, ổi, xoài…

Tôi và chị tôi hay vào kho mở thúng thóc nắm một nắm rõ to, ra sân mở lồng cho gà chạy tứ tung, ném cho chúng nó ăn, rồi lấy chổi tre khua khoắng tùm lum làm chúng bỏ chạy hết. Bà la chúng tôi lãng phí thóc, nhưng lúc đó còn nhỏ chúng tôi chỉ thấy vui nên cứ nghịch mãi trò đó.

Chúng tôi nghịch cả trong bếp. Nhóm bếp củi khó gì đâu, mà tôi thì thích nấu rơm lắm. Lại lãng phí nữa, nhưng tôi thích nhìn lửa bập bùng, nên cứ nghịch mãi. Có điều nấu cơm nấu nước gì cũng mãi mới chín mới sôi cực khổ lắm!

Gió Lào mùa hè rất nóng, và trừ mảnh vườn nhỏ thì chỗ nhà ông bà nội tôi chẳng có cây cối nào to để che chắn cả. Trước ngõ nhà ông bà chỉ có cây dừa thôi. Xa xa là ruộng lúa, xa hơn nữa là núi đá vôi. Nhìn thôi cũng đủ nóng nực rồi. Ở nhà ông bà tiết kiệm điện tối đa, hầu như chỉ mở quạt lúc ăn cơm để xua ruồi, và mở đèn một tí sau khi ăn tối để trà nước tiếp khách đến nhà. Ông bà tắt đèn hết và đi ngủ chắc khoảng 8h tối. Chúng tôi gần như phải mò mẫm trong bóng tối để rửa chén ở ngoài sân. Tôi rất thích đêm rằm ở quê. Trăng sáng ơi là sáng luôn. Tôi nhớ lúc đó chúng tôi ở nhà bác và hát bài “Đi cấy” dân ca Thanh Hóa mà chúng tôi vừa học xong năm đó ở trường: “Lên chùa bẻ một cành sen, ăn cơm bằng đèn đi cấy sáng trăng”.

Nóng quá nên chúng tôi thường trốn vào vườn cây. Bà mắc võng ngồi đu đưa, chúng tôi bắc ghế con ra ngồi nói chuyện. Bà kể chuyện vườn cây ngày xưa, kể chuyện bây giờ, dạy chúng tôi cây nào là cây nào, khi chăm sóc thì nên chăm sóc thế nào. Ôi tôi nhớ bà quá!

Chúng tôi cũng ở nhà ngoại nhiều ngày. Bên nhà ngoại anh chị em họ đông lắm nên tôi rất thích vì có bạn bè cùng lứa rủ đi chơi. Họ dẫn chúng tôi đến trường tiểu học đầu ngõ. Tôi khoái trá khi biết hiệu trưởng là anh họ xa của tôi, và tôi ngạc nhiên khi biết đám anh chị em họ tôi phải gọi mẹ hoặc thím của chúng là cô vì bác ấy dạy ở trường. Họ chỉ chúng tôi trèo cây, hái trộm trái cây nhà người khác, dạy chúng tôi mấy từ rất tục mà con nít nói rất nhiều, dạy cả phương ngữ nữa.

Thế là vài hôm sau chúng tôi y như dân địa phương, đạp cái xe thồ to chở thằng em họ nhí nhố đi khắp đường làng ngoằn nghèo, nói phương ngữ, văng tục chửi thề y như lũ con nít ở đó. Tôi thích lắm vì ở nhà tôi chỉ được đạp xe mini đến trường thôi. Tôi còn nhớ tôi dám lấy xe ra đường lớn để sang nhà dì tôi nữa dù bị họ hàng cấm. Tôi nhớ thằng em họ nó ngưỡng mộ thế nào khi tôi không rơi xuống ruộng khi đạp xe chở nó trên một con đường làng chật hẹp hai xe thồ đi ngược nhau.

Tôi nhớ chúng tôi tụ tập với mấy chị em gái xem tivi (bên nhà nội tôi không có tivi) hay tụ tập một chỗ học hát bài hát mới nghe lần đầu trong đời “Hạt nắng hạt mưa”: “Dường như trong từng tia nắng có nét tinh nghịch bạn trai, dường như trong từng hạt mưa có nụ cười duyên bạn gái”.

Đó là mùa hè tuyệt vời nhất của tôi. Chắc tôi sẽ còn nhớ như in những chi tiết ấy mãi. Tôi thích đồng quê, ruộng lúa, mái đình, bờ ao, giếng nước, trâu bò, đường làng, mùa gặt, máy tuốt lúa, xe thồ, lũ con nít nghịch ngợm và ti tỉ thức khác.

Giá mà có thể đơn giản nói “Cho tôi xin một vé đi tuổi thơ” nhỉ?

Continue ReadingMùa Hè 1995 Của Tôi